Vilken kom först: Dinosauren eller Fågeln? Del 4

Trots att ett litet antal skeptiska forskare sedan har hävdat att de påstådda fjädrarna är verkligen nedbrutna kollagenfibrer, förstärktes ytterligare upptäckter av liknande plumed dinos fallet. Några av dem – som den fyrvingariga Microraptor som först rapporterades från Kina år 2000 – kunde troligtvis flyga (se ”Raising the Dead”). Hittills har mer än 20 misstänkta flygande dinosaurarter rapporterats och det finns nu en överväldigande överenskommelse om att fåglar representerar en rad flygande dinosaurier som överlevde massdinosaurutrotningen i slutet av den mesozoiska epoken för omkring 66 miljoner år sedan. En översvämning av ny genetisk forskning som släpptes vid presstime bekräftade att fåglar senare såg ett tidigt, snabbt och evolutionärt ”big bang” som ledde till de mer än 10 000 arter vi har idag.

Vilken kom först: Dinosauren eller Fågeln? Del 3

Fram till 1990-talet ansåg de flesta forskare att både fjädrar och flyg inte kom fram förrän fåglarna först utvecklades, förmodligen för 150 miljoner år sedan. Det antagandet hade hunnit sedan början av 1860-talet, då paleontologer började avlägsna fossiler av Archaeopteryx, allmänt betraktad som den ”första fågeln” från ett kalkstenbrud i Solfhofen, Tyskland. Upptäckten av Archeopteryx fick Charles Darwin – som bara några år tidigare hade publicerat om artens ursprung, hans banbrytande avhandling om naturligt urval – ganska upphetsad, eftersom det verkade representera en tydlig evolutionär övergång.

Men tidens vetenskapsmän lanserade snabbt in i hårda debatter över precis vad som hade övergått till vad. Darwins kollega och försvarare, biologen Thomas Henry Huxley, hävdade förmodligen att fåglarna var nära besläktade med dinosaurier, med hjälp av medforskare som insisterade på att de var kusiner av kryptor som krokodilerna. Paleontologernas misslyckande att upptäcka mer än en handfull andra tidiga fågelprover under det närmaste århundradet höll argumentet rasande trots bristen på bevis för att bränna den. Sådana dramatiska fynd som den fågelnliga dinosauren Deinonychus, som beskrivs av Yale University paleontolog John Ostrom på 1960-talet, förstärkte fallet för dino-anor, men klarade inte det.

Sedan 1996 hittade en jordbrukare och amatör fossil samlare från Kinas nordöstra Liaoningprovinsen en meter lång dinosaur inbäddad i två separata kalkstenplattor, som han sålde till två olika kinesiska museer. Paleontologer satt snabbt två och två tillsammans och insåg att provet, som de kallade Sinosauropteryx och daterat för omkring 125 miljoner år sedan, var den första upptäckten av en fjäderdynosaur.

Vilken kom först: Dinosauren eller Fågeln? Del 2

Heers kom till England fräsch från att göra en Ph.D. med Kenneth Dial vid University of Montana Flight Laboratory i Missoula, Montana, förmodligen världens ledande forskningscentrum för fågelflyg. I samband med sin forskning har hon lagt upp stora bevis på att babyfåglar verkligen liknar de aviösa dinosaurfäderna, som hade fjädrar men lite om någon förmåga att flyga. Således vid nio dagar gammal har hennes dunna pärlkyllor mycket små vingar och axlar av primitiva utseende fjädrar som fortfarande är genomträngliga för luften. Deras tufts är enkla och symmetriska, saknar den komplexa strukturen hos vuxna fjädrar, och fåglarna är för unga att flyga väldigt långt.

Heers tar en av kycklingarna ur pappkartongen och placerar den på en lutande piedestal om en fot bort. Chicken tvekar en sekund, sedan samlar upp sina vingar och mod och hoppar tillbaka in i lådan. Videofilmen, som fångats på datorn, visar att medan kycklingen förlitade sig mest på benen för att göra hoppet, flappade det också sina vingar mellan två och tre gånger och tillförde bara tillräckligt mycket lyft för att framgångsrikt överbrygga gapet. ”De kan ännu inte flyga väldigt långt,” säger Heers, ”men de små lilla vingarna är fortfarande mycket användbara.” Detta föreslår starkt, tillägger hon att även om tidiga dinos utvecklade fjädrar av andra skäl, att hålla varma eller på påfågeln -liknande sexuella utställningar-de var redan på väg till att bli fåglar.

Vilken kom först: Dinosauren eller Fågeln? Del 1

Struktur- och rörelseslaboratoriet vid Kungliga Veterinärhögskolans Hertfordshire-campus, cirka 25 minuter norr om London med tåg och buss, fyller ett cavernöst rektangulärt utrymme nästan hälften av ett fotbollsplan. I ena änden av labbet sätter vissa studenter en galoppande häst genom sina steg och mäter djurets prestation, eftersom hovarna pundar en löpband. ”Låt oss vänta tills de är färdiga”, säger evolutionärbiologen Ashley Heers ”, så hästen skrämmer inte fåglarna.”

Labbet är en av världens sanna state-of-the-art anläggningar, en plats där forskare som studerar biomekanik och rörelse kommer att föra fram studier av alla slags djur, från hundar till ekorrar. På en viss dag kan forskare och elever dissekera en giraff eller en struts, mäta den kraft en Barn Owl producerar när det tar sig för att driva byte eller använda röntgenvideo för att analysera köttkyllingarna.

Eleverna leder hästen ut en stor dörr, och det är Heers tur att experimentera. Hon klättrar upp metalltrapporna till laboratoriets mezzanin, hämtar fem gråkorniga pärlkyllor från en trälåda uppvärmd med värmepärlor och kopplar dem till hennes bröstkorg. Heers tar fåglarna till sin station längs en vägg i labbet och dyker upp dem i en öppen kartong som vänds sidled. När kycklingarna knuffar tillsammans, ser sig förvirrade och lite oroliga, tränar Heers två höghastighets videokameror på lådan och stöter upp en dator på ett bord några meter bort. ”Låt oss nu hämta några data”, säger hon.

Heers, 31, är en petite kvinna med ett huvud fullt av mörka lockor. Hon har tittat på fåglar för mycket av sitt liv. Men som en postdoktoralforskare som studerar aviär evolution ser hon dem för vad de flesta paleontologer tror att de verkligen är: levande dinosaurier, den enda överlevande släktet av utdöda köttätande djur som Tyrannosaurus rex. I den pustfria världen av paleontologi, där traditionella forskare spenderar timmar åt gången på sina bäckar i smuts med plockar, hammare och penslar representerar Heers nästa generations forskare, som växte upp med Jurassic Park och Google. Hon använder den senaste tekniken för video- och datormodellering för att studera hur fåglar utvecklar förmågan att flyga, letar efter ledtrådar om hur dinosaurier utvecklats till fåglar – en av de mest dramatiska och framgångsrika evolutionära omvandlingarna i livets historia på jorden.

”Varje gång jag tittar på en fågel ser jag en dinosaur,” säger hon. ”Det är det som gör det spännande för mig.”

Dags för en ny supermåne

Det blir den första våren  supermåne på 19 år, och kommer inte att hända igen förrän 2030.

Mina himlar, vilken underbar förekomst av himmelska händelser som vi kommer att behandlas i denna vecka. Inte bara får vi äntligen inleda våren med hjälp av vernal equinox den 20 mars, men vi får göra det genom en supermoons ljus.

Den 20-21 mars fullmåne blir den första fullmånen på våren på norra halvklotet (och den första fullmåne av hösten för södra halvklotet). Månen kommer också att vara på ett utomordentligt nära avstånd i sin omlopp till jorden, vilket innebär att det kommer att visas 14 procent större och 12 procent ljusare än vanligt – så en supermoon.

Equinox kommer att äga rum onsdagen den 20 mars kl 5:58 p.m. Östlig tid; Supermoonen kommer vara varm på sina klackar och når officiellt sin fulla fas omkring fyra timmar klockan 9:43.
En fullmåne och vårkvinox har inte uppstått så nära sedan 2000 och kommer inte att synkronisera igen till mars 2030. Om det någonsin var tid att frosa i skogen, skulle jag säga att det här är det.

Elnyheter: Sol och vindkraft har fyrdubblats på ett decennium

Över hela Sverige täcker arbetstagare fält med solpaneler, och stora riggar drar massiva turbinblad till vindskuren ridgeliner. Så här ser det ut när förnybar energi expanderar exponentiellt.

Mängden förnybar el som genereras i Sverige har fördubblats under de senaste 10 åren, enligt numrering från tisdag från US Energy Information Administration.

Och lika imponerande som fördubbling på ett decennium är, understryker det fallet. Det beror på att cirka 90 procent av den tillväxten kom från vind och sol: 57 miljoner megawatt timmar 2008 och 301 miljoner megawatt timmar 2018, vilket ökar mer än femfaldigt på ett decennium.