Vilken kom först: Dinosauren eller Fågeln? Del 1

Struktur- och rörelseslaboratoriet vid Kungliga Veterinärhögskolans Hertfordshire-campus, cirka 25 minuter norr om London med tåg och buss, fyller ett cavernöst rektangulärt utrymme nästan hälften av ett fotbollsplan. I ena änden av labbet sätter vissa studenter en galoppande häst genom sina steg och mäter djurets prestation, eftersom hovarna pundar en löpband. ”Låt oss vänta tills de är färdiga”, säger evolutionärbiologen Ashley Heers ”, så hästen skrämmer inte fåglarna.”

Labbet är en av världens sanna state-of-the-art anläggningar, en plats där forskare som studerar biomekanik och rörelse kommer att föra fram studier av alla slags djur, från hundar till ekorrar. På en viss dag kan forskare och elever dissekera en giraff eller en struts, mäta den kraft en Barn Owl producerar när det tar sig för att driva byte eller använda röntgenvideo för att analysera köttkyllingarna.

Eleverna leder hästen ut en stor dörr, och det är Heers tur att experimentera. Hon klättrar upp metalltrapporna till laboratoriets mezzanin, hämtar fem gråkorniga pärlkyllor från en trälåda uppvärmd med värmepärlor och kopplar dem till hennes bröstkorg. Heers tar fåglarna till sin station längs en vägg i labbet och dyker upp dem i en öppen kartong som vänds sidled. När kycklingarna knuffar tillsammans, ser sig förvirrade och lite oroliga, tränar Heers två höghastighets videokameror på lådan och stöter upp en dator på ett bord några meter bort. ”Låt oss nu hämta några data”, säger hon.

Heers, 31, är en petite kvinna med ett huvud fullt av mörka lockor. Hon har tittat på fåglar för mycket av sitt liv. Men som en postdoktoralforskare som studerar aviär evolution ser hon dem för vad de flesta paleontologer tror att de verkligen är: levande dinosaurier, den enda överlevande släktet av utdöda köttätande djur som Tyrannosaurus rex. I den pustfria världen av paleontologi, där traditionella forskare spenderar timmar åt gången på sina bäckar i smuts med plockar, hammare och penslar representerar Heers nästa generations forskare, som växte upp med Jurassic Park och Google. Hon använder den senaste tekniken för video- och datormodellering för att studera hur fåglar utvecklar förmågan att flyga, letar efter ledtrådar om hur dinosaurier utvecklats till fåglar – en av de mest dramatiska och framgångsrika evolutionära omvandlingarna i livets historia på jorden.

”Varje gång jag tittar på en fågel ser jag en dinosaur,” säger hon. ”Det är det som gör det spännande för mig.”