Vilken kom först: Dinosauren eller Fågeln? Del 3

Fram till 1990-talet ansåg de flesta forskare att både fjädrar och flyg inte kom fram förrän fåglarna först utvecklades, förmodligen för 150 miljoner år sedan. Det antagandet hade hunnit sedan början av 1860-talet, då paleontologer började avlägsna fossiler av Archaeopteryx, allmänt betraktad som den ”första fågeln” från ett kalkstenbrud i Solfhofen, Tyskland. Upptäckten av Archeopteryx fick Charles Darwin – som bara några år tidigare hade publicerat om artens ursprung, hans banbrytande avhandling om naturligt urval – ganska upphetsad, eftersom det verkade representera en tydlig evolutionär övergång.

Men tidens vetenskapsmän lanserade snabbt in i hårda debatter över precis vad som hade övergått till vad. Darwins kollega och försvarare, biologen Thomas Henry Huxley, hävdade förmodligen att fåglarna var nära besläktade med dinosaurier, med hjälp av medforskare som insisterade på att de var kusiner av kryptor som krokodilerna. Paleontologernas misslyckande att upptäcka mer än en handfull andra tidiga fågelprover under det närmaste århundradet höll argumentet rasande trots bristen på bevis för att bränna den. Sådana dramatiska fynd som den fågelnliga dinosauren Deinonychus, som beskrivs av Yale University paleontolog John Ostrom på 1960-talet, förstärkte fallet för dino-anor, men klarade inte det.

Sedan 1996 hittade en jordbrukare och amatör fossil samlare från Kinas nordöstra Liaoningprovinsen en meter lång dinosaur inbäddad i två separata kalkstenplattor, som han sålde till två olika kinesiska museer. Paleontologer satt snabbt två och två tillsammans och insåg att provet, som de kallade Sinosauropteryx och daterat för omkring 125 miljoner år sedan, var den första upptäckten av en fjäderdynosaur.